Edouard Victor Michel Izac nació en Cresco, Iowa, el 18 de diciembre de 1891 en el seno de una familia de inmigrantes alemanes de Alsacia, lengua que se habló en casa durante su niñez. Se graduó en la Academia Naval de Annapolis en 1915.

Edouard Victor Michel

Con 24 años, era un poco mayor que el resto de graduados, y según algunos rumores, ya se había rebajado dos años de su verdadera edad para poder ingresar en la Academia. Tras un primer destino en el acorazado USS Florida (BB-30), Izac fue transferido al Servicio de Transporte Naval al tiempo de la entrada de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial. En julio de 1917 fue destinado al transporte de tropas USS President Lincoln, originalmente un buque alemán de la compañía Hamburg-American del mismo nombre confiscado por el gobierno en el puerto de Nueva York tras la declaración de guerra. Desde octubre de 1917, Izac hizo cinco viajes de Nueva York a Francia en el USS Lincoln, transportando unos 23.000 hombres.

En el quinto viaje, el teniente Izac era el oficial ejecutivo del buque. El USS Lincoln desembarcó esta vez las tropas en el puerto francés de Brest el 23 de mayo de 1918 y seis días más tarde inició el viaje de vuelta a Nueva York integrado en un convoy escoltado por destructores. Al anochecer del 30 de mayo, los escoltas abandonaron al convoy por estar ya más allá del límite esperado de operaciones de los submarinos alemanes. Sin embargo, a las 9.00 horas de la mañana siguiente, el U-90 interceptó al convoy y lanzó tres torpedos contra el USS President Lincoln.

El buque de Izac se hundió en 20 minutos. Casi la totalidad de los 715 hombres a bordo lograron ponerse a salvo. El U-90 subió a superficie y se aproximó a los supervivientes de los botes. Los alemanes exigieron la entrega del capitán del USS Lincoln, de modo que pudieran llevárselo a Alemania como prueba de su hundimiento, pero la tripulación norteamericana temió que pretendiesen ejecutarlo sumariamente. Mientras trataban de ocultar a su capitán, Izac comenzó a hablar en voz alta y a gesticular diciéndoles en inglés que el capitán había muerto con la explosión de uno de los torpedos. El ardid funcionó, pero el U-90 se llevó prisionero en su lugar a Izac.

Durante el viaje de vuelta a Alemania, Izac ocultó que sabía hablar alemán y prestó atención y memorizó todo lo que tenía lugar en el interior del U-90. Como oficial naval experimentado, había logrado alcanzar un conocimiento detallado de las tácticas y operaciones submarinas alemanas cuando el U-90 llegó a puerto. Izac era consciente de que tenía un conocimiento operativo de inteligencia crítico que podía ser utilizado contra los submarinos alemanes, pero el único modo de que sirviese de algo era lograr escapar de su cautiverio y contarlo.

Hundimiento del USS President Lincoln

Izac efectuó su primer intento de fuga antes de llegar al campo de prisioneros de guerra, saltando de un tren en marcha mientras sus guardias le disparaban. El tren se detuvo y los soldados alemanes no tardaron en volver a capturarlo. La represalia fue un culatazo en la cabeza. Tan pronto como fue internado en el campo, Izac realizó otro intento de fuga. Esta vez se deslizó entre los huecos de las alambradas junto con otros prisioneros. Se dirigió al suroeste de Alemania, a la tierra de sus antepasados, escondiéndose en bosques de día y viviendo de las verduras que encontraba en los campos cultivados.

Al llegar al Rin, Izac logró sortear a los centinelas alemanes y cruzó el río a nado de noche hasta Suiza. Una vez allí, se dirigió a la embajada norteamericana en Berna. El embajador lo dispuso todo para su rápido regreso a Estados Unidos y una vez en Washington, informó a la Oficina de Navegación de la Marina de todo lo que había aprendido en el submarino el mismo día 11 de noviembre de 1918 que terminó la guerra. La información en sí ya no era de mucha utilidad, pero se valoró sus heroicas acciones durante los más de cinco meses que había sido prisionero de guerra.

Recibió la medalla de honor el 11 de noviembre de 1920 de manos del entonces asistente del secretario de la marina, Franklin D. Roosevelt. Varios meses más tarde fue retirado del servicio activo con la graduación de capitán de corbeta por la merma de salud sufrida durante su periodo de prisionero. Fue condecorado también con la Croce de Guerra de Italia.

Edouard Victor Michel

Durante la década de 1920 fue periodista y de 1937 a 1947 fue miembro de la Cámara de Representantes por el partido demócrata en representación del estado de California. Fue un miembro destacado del Comité de Asuntos Navales y uno de los 12 representantes y senadores que inspeccionaron los campos de concentración de Buchenwald, Dachau y Dora en la primavera de 1945. Edouard Izac murió a la edad de 98 años el 18 de enero de 1990 y está enterrado en el cementerio de Arlington.

Viene de Medalla de Honor – John L. Levitow

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