Hasta ahora nos hemos referido exclusivamente a naves diseñadas para transportar a la infantería, y ahora toca referirnos a las que fueron diseñadas para llevar carros de combate y vehículos hacia las playas de desembarco.

II.- TRANSPORTES DE CARROS DE COMBATE Y VEHICULOS

II.1.- Pequeñas Lanchas

            Obviamente, salvo en escasas ocasiones y para misiones muy específicas, como fueron algunas acciones de comando, la infantería no desembarcaba sola.

LCM, lancha de desembarco para vehículos, en este caso fotografiada con un camión a bordo. No eran excesivamente grandes.

            El primer prototipo para transporte de vehículos fue construido en 1926 por los astilleros White de Cowes. Aquella lancha era bastante grande pues pesaba más de 18 toneladas, y tenía algunos defectos, como la altura de la rampa. Entre sus virtudes sin embargo contaba con una propulsión hidrojet que evitaba problemas con la hélice a la hora de embarrancar, pues no tenía. La idea se mantuvo, y un nuevo prototipo se fabricó en 1929, el MLC 10, del que varios ejemplares llegaron a participar en las operaciones en torno a Narvik. Sin embargo el ingenio definitivo se diseñó y se empezó a fabricar en 1938, paralelamente a la LCA. Se tratará de la LCM Mk1 (Landing Craft Mechanized, Mark 1, que se traduce al castellano como Lancha de Desembarco de Mecanizados, modelo 1). 

            El éxito del modelo –se construyeron mas de 500 ejemplares- interesó a los estadounidenses, y quien se llevó el contrato para modificarlos y construirlos fue Higgins. Tras un primer intento, el Mk 2, con problemas de estanqueidad, Higgins diseñó y fabricó el Mk 3, que sería el modelo definitivo del que se construirán más de 8.600 ejemplares.

            Pasaremos a continuación a definir las características de ambos modelos:

Características

MK 1 (Británico) MK 3 (Estadounidense)
Eslora 13,60 m 15,94 m
Manga 4,27 m 4,29 m
Calado 0,46 m a proa y 1,22 m a popa. 0,91 m a  proa y 1,22 m a popa
Desplazamiento 35 tn a plena carga. 52 tn a plena carga.
Velocidad 7,5 nudos 11 nudos
Armamento 2 ametralladoras ligeras 2 ametralladoras pesadas
Tripulación 6 marinos, mas un oficial cada 3 4 marinos

            Como podemos ver dio mucho mejor resultado el modelo estadounidense.

            Con respecto a la carga útil, en ambos casos es impresionante, pudiendo llevar hasta 17 toneladas el modelo 1, lo cual lo habilita para trasladar incluso algunos modelos de carro ligero, y has 30 toneladas el tipo 3, pudiendo llevar un Sherman, aunque ajustadito pues deja un espacio libre de tan sólo 20 cm entre el vehículo y el casco de la lancha. Esto va a plantear un interesante problema.

            A pesar de esta interesante capacidad de carga las LCM no pudieron aprovechar a menudo su capacidad. Esto se debió a que la mayoría de los pescantes podían resistir hasta 10 toneladas de carga, con lo cual las LCM debían ser bajadas al mar sin carga. Pero luego cargar a bordo un carro de combate, en especial un Sherman con el escaso espacio disponible, sólo era posible con un mar extraordinariamente calmado y desde un barco con pescantes reforzados. Que tampoco eran capaces de bajar el conjunto carro mas lanchas por mucho refuerzo que tuvieran.

Impresionante foto de diversas naves de desembarco. Las dos primeras son LCT. En ellas se puede observar tanto el tamaño, en comparación con la LCM de la foto anterior, como la rampa de desembarco.

II.2.- Grandes Lanchas

            El problema de carga y descarga que acabamos de mencionar, junto con las especiales características de los desembarcos en el teatro de operaciones de Europa, donde los desembarcos pasaron de ser muy escasos en efectivos a masivos, hicieron que la evolución de las lanchas de desembarco, en especial para vehículos, siguiera avanzando.

            Para los carros de combate se creó la LCT, siglas de Landing Craft Tank (en castellano Lancha de Desembarco para Carros de Combate).

            Ya desde 1940, después de la evacuación de Dunquerke, se empieza a trabajar en este tipo de lanchas. Si el primer diseño fue efectuado en tan sólo tres días por los ingenieros navales del almirantazgo, pronto intervendrían las firmas Hawthorn Leslie y John Brown & Fairfield.

            Las LCT fueron grandes barcos de más de 40m de eslora, equipados con una rampa a la que se accedía desde el interior por una doble puerta blindada, que separaba la zona de carga del casco. A ambos lados de la zona de carga había bodegas para carga y espacios para el personal. Los vehículos iban a cielo abierto, protegidos únicamente por una tela de camuflaje o por una lona encerada. A popa se hallaban las habitaciones de la dotación, hasta diez marineros, justo encima de los motores y debajo del puesto de pilotaje.

            Hubo varios modelos:

  • El Mk 1, del que se fabricaron 99 y tenía tendencia a derivar en fondos planos.
  • El Mk 2, algo mas grande, capaz de llevar dos hileras de carros, y mucho mas espacioso para la dotación y el pasaje, teniendo incluso una cocina eléctrica y montacargas para las bodegas, pero que tendrá problemas con los motores debido al peso excesivo. Se fabricará del 100 al 299.
  • El Mk 3 será como el modelo anterior pero con una sección añadida de 10m, lo que lo hará más hidrodinámico y mejorará la velocidad a la vez que permite cargas más grandes, pudiendo llevar cinco carros de combate Churchill u once Valentine de una sola vez. Su principal defecto será entonces un exceso de calado, que los volverá incapaces de desembarcar sus carros en playas de poca inclinación, como las del Canal de la Mancha. Se construyeron a pesar de todo dos series: del 300 al 499 y del 7001 al 7150.
  • El Mk 4 con menos eslora y más manga, solucionará el problema de desembarco en playas de poca inclinación. Podía llevar hasta ocho carros de combate Sherman. Se construyeron los números 500 a 1364.
  • El Mk 5 supone un cambio importante en la serie. Mucho mas corto, fue concebido para ir de la playa a los barcos de carga y vuelta, no para travesías largas, y al no tener que transportar pasajeros, como los precedentes, se eliminaron todas las comodidades para ellos. Podía llevar entre cinco carros de combate de 30 toneladas y 3 de 50 toneladas. Se construyeron 470 ejemplares.

LCT modelo 6, visto desde popa, cuya sección se abría proporcionando un acceso trasero a los vehículos, como un ferry, lo que redujo sustancialmente el tiempo de carga.

  • El Mk 6 fue el último de la familia y una notable mejora con respecto al anterior ya que disponía de dos rampas, una a popa y otra a popa, lo que facilitó enormemente la maniobra de carga. Se construyeron casi mil ejemplares.

            En Normandía actuaron los cuatro últimos modelos de esta nave. A continuación vamos a detallar las características de los dos mas empleados: el 4 y el 5.

Características

MK 4 (Británico) MK 5 (Estadounidense)
Eslora 57,10 m 35,80 m
Manga 11,80 m 9,75 m
Calado 0,56 m a proa a 1,22 m a popa 0,86 m a  proa y 1,27 m a popa
Desplazamiento 200 toneladas 286 toneladas
Velocidad 9,5 nudos 8 nudos
Armamento Dos cañones de 20 mm Dos cañones de 20 mm
Tripulación 2 oficiales y 10 marinos Un oficial y 12 marinos.

            Había dos formas de transportar y poner en uso armatostes como la LCT. Se podía llevar en tres partes, que debían ser ensambladas en el agua. O cargarlas a bordo de un buque especial.

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