El teniente Mitchell decidió huir antes de que los últimos vehículos de la columna se detuvieran. «¡Salgamos de aquí!», gritó a los hombres, la mayoría de los cuales se habían dispersado para buscar refugio cuando cayeron los primeros morteros. «¡Salgamos de aquí!» Antes de que los últimos vehículos que llegaron pudieran dar la vuelta, sin embargo, los hombres pudieron ver a los soldados chinos corriendo desde la colina 453 hacia el vado.

Guerra de Corea

En el avión, el Mayor Engen también vio a los chinos moverse para cortar la patrulla. Dio nuevas instrucciones por radio, esta vez ordenando a Mitchell que se dirigiera a la zona alta al este de la carretera. Luego abandonó el área ya que era necesario reabastecer el avión. Nadie recibió este mensaje tampoco. Los hombres del jeep de retirada, que al dar la vuelta iban en cabeza, abrieron fuego con su ametralladora calibre .50, pero el arma estaba fría y tenía tanto aceite que se necesitaron dos hombres para manejarla, uno para levantarla y otro para dispararla. Tuvo poco efecto. El teniente Penrod intentó colocar el cañón sin retroceso de 75 mm en posición de disparar, pero lo dejó cuando vio que los chinos ya habían cortado la carretera y que corrían hacia el terreno elevado del lado este de la carretera. Llamó a Mitchell para decirle que no podían pasar.

Después de que el capitán Stai se dirigió a Sinchon, su conductor lo siguió en el jeep durante cien o doscientos yardas y luego se detuvo en la carretera de un solo carril para esperar. Cuando la fuerza enemiga comenzó a correr desde la colina 453 hacia el lado este del camino, el conductor se fue, aparentemente tratando de unirse al cuerpo principal de la patrulla. Le dispararon y mataron antes de que llegara lejos, el jeep se volcó junto a la carretera.

Cuando comenzaron los disparos, el teniente Mueller miró a la colina en el lado este del camino. Dándose cuenta de que no tenían ninguna posibilidad de salir de la emboscada siguiendo el camino y, queriendo llegar a un terreno alto defendible, subió la colina, llamando a sus hombres para que le siguieran.

Una única y estrecha cresta se elevaba abruptamente en el borde este del camino, y luego se extendía hacia el este por novecientos yardas hasta la parte alta de la cresta. La cresta era sólo unos cuatrocientos pies más alta que el camino, y tanto ella como la cresta que conducía a ella estaban cubiertas de matorral bajo y, en las laderas norteñas, un pie de nieve fresca. Después de subir una corta distancia, el teniente Mueller se detuvo para estudiar la zona con sus prismáticos. Al sur vio a los chinos corriendo hacia la misma colina hacia la que se dirigía.

«Vamos a tener que llegar a la cima de esa colina», le llamó al teniente Mitchell. «¡Los chinos están subiendo desde el otro lado! ¡Esta es nuestra única oportunidad!»

A partir de ese momento fue una carrera por las alturas, con los chinos escalando la ladera sur de la colina de la que se había derretido la nieve. La patrulla, bien equipada cuando se la montó, se vio obligada a abandonar la mayor parte de sus armas pesadas y de dotación ahora que iba a pie. Penrod y Mitchell cargaron a sus hombres con toda la munición que cada uno podía llevar, y con la ametralladora de calibre .30 montada en un trípode y el bazooka de 3,5 pulgadas. Los hombres de Mueller tenían otra ametralladora ligera con ellos. Los dos cañones sin retroceso, el mortero de 60 mm, las cinco ametralladoras montadas en los vehículos y la munición que no se podía llevar, se dejaron en los vehículos abandonados en la carretera, con los motores todavía en marcha.

Siete de los hombres del teniente Mitchell, todos del grupo de reemplazos, se quedaron en la zanja junto a la carretera. Se habían asustado con el estallido del fuego enemigo, se habían refugiado en la zanja y se negaron a salir cuando los demás hombres se dirigieron a la parte alta. Los siete fueron muertos en la misma zanja esa misma tarde. Con el capitán Stai y su conductor, nueve de los sesenta hombres originales estaban fuera de combate. Fue después de las 13:00. Los 51 hombres restantes estaban subiendo por el empinado lado norte de la cresta.

Guerra de Corea

La subida fue agonizantemente lenta. Como los soldados enemigos estaban subiendo la colina por el lado sur de la misma cresta, los hombres de Mitchell tuvieron que quedarse en el lado norte, empinado y nevado. Aún así, estaban bajo el fuego de varios fusileros y una ametralladora enemigos situados al norte. Los hombres de la 23ª de Infantería eran blancos visibles ya que su ropa oscura los hacía prominentes contra la nieve brillante. La mayor parte del tiempo se movían sobre sus manos y rodillas, arrastrándose de un matorral a otro. El fuego enemigo era tan preciso que a menudo fingían que habían sido alcanzados, rodaban deliberadamente a corta distancia por la colina y se quedaban tranquilos hasta que el tirador enemigo cambiaba su fuego a otro. Lo hacían a pesar de las extremas dificultades de llevar sus pesadas cargas por la empinada y resbaladiza cresta.

En poco tiempo todos los hombres estaban mojados, ya sea por la nieve o por el sudor, y varios de ellos fueron heridos en el camino. El soldado de primera Bobby G. Hensley, que llevaba la ametralladora ligera y el trípode a la espalda, tropezó y cayó hacia delante sobre un tocón puntiagudo, rompiéndose varias costillas. El sargento Alfred Buchanan, que estaba con él, llevando cuatro cajas de munición, frotó la nieve en la cara de Hensley para reanimarlo, y lo tuvo en pie unos minutos más tarde cuando el teniente Penrod llegó y le dijo a Hensley que tirara el cerrojo y dejara la ametralladora. Hensley dijo que no creía que pudiera llegar más lejos.

«Tienes que hacerlo, hijo», dijo Penrod. «Sigue subiendo».

El sargento Buchanan dejó las municiones y ayudó a Hensley a subir la colina.

El teniente Mitchell también se convirtió en una baja antes de llegar a la colina. Durante la Segunda Guerra Mundial había recibido una lesión en la columna vertebral, que le dejó la espalda y las piernas debilitadas. A tres cuartos del camino de subida de la colina, una de sus piernas se debilitó y se entumeció. Mitchell se deslizó por el suelo durante un rato pero finalmente se sentó en la nieve a descansar. Mientras estaba sentado junto al sendero, un conductor de jeep ( Soldado de Primera Clase William W. Stratton) se detuvo e instó a Mitchell a seguir adelante. Stratton era uno de los recientes reemplazos y este era su primer día en combate. Cuando el teniente Mitchell explicó que no podía moverse durante un tiempo, Stratton se ofreció a quedarse con él.

Justo en ese momento, tres fusileros chinos aparecieron en lo alto de la cresta y se detuvieron a unos quince pies de donde estaban sentados los dos hombres. Mitchell estaba escondido parcialmente por la maleza. Stratton los vio primero y disparó siete proyectiles de su fusil, desapareciendo cada vez. Mitchell disparó una bala y falló. Su carabina se atascó entonces y tuvo que sacar su bayoneta y sacar el cartucho de la recámara. Mientras tanto, una bala de una de las armas chinas alcanzó la culata del rifle de Stratton y luego su mano, desgarrándola gravemente. Entonces el arma enemiga se atascó. Los otros dos chinos se habían dado la vuelta y parecían estar escuchando a alguien que les gritaba desde el lado opuesto de la colina. El teniente Mitchell finalmente puso en funcionamiento su carabina y mató a los tres enemigos. Los dos hombres se deslizaron por la colina a corta distancia hasta un pequeño barranco que ofrecía más cobertura del fuego enemigo. Hensley (el ametrallador con las costillas rotas) ya estaba sentado en este barranco, habiendo sido dejado allí por el sargento Buchanan. Los tres hombres se sentaron allí durante media hora.

Excepto un hombre, los 48 hombres restantes que quedaron en la patrulla llegaron a la cima de la colina. El sargento John C. Gardella, cargado con munición de ametralladora, resbaló en la nieve y cayó por una parte empinada de la cresta. Como no pudo volver a subir en ese punto, dio la vuelta al norte buscando una ruta más fácil. Como ocurrió, se fue demasiado al norte y de repente se encontró con varios fusileros enemigos y una dotación que manejaba una ametralladora. Estaba a menos de veinte pies del grupo antes de que se diera cuenta y, aunque en ese momento estaba en la maleza y no había sido visto, tenía miedo de retroceder. Se quedó allí el resto del día y toda la noche.

Viene de Acción de retirada en Corea (XXVI) – Emboscada a la patrulla en los túneles gemelos (II)

Sigue en Acción de retirada en Corea (XXVIII) – Emboscada a la patrulla en los túneles gemelos (IV)

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