El fondeadero de la flota norteamericana en el atolón de Ulithi, en las Carolinas occidentales había sido el primer blanco de los «ataques especiales» de los torpedos humanos kaiten a finales de 1944.

USS Randolph en Ulithi tras el ataque

En marzo de 1945, cuando la Fuerza Operativa 58 (es decir, la Fuerza Operativa de Portaaviones de Batalla del vicealmirante Marc Mitscher) se hallaba allí fondeada con los preparativos para los ataques a Okinawa y las demás islas de Japón, fue objetivo de una incursión kamikaze que merece la pena destacar por su planificación sobresaliente.

Para la Operación Tan, la Armada japonesa formó en Kanoya, Kyushu del sur, la Unidad Especial de Ataque Azusa, a la que se destinaron 24 bombarderos medios bimotores del nuevo modelo Yokosuka P1Y1 Ginga (Vía Láctea; «Frances» en jerga aliada). Estos aviones alcanzaban una velocidad máxima de 547 kilómetros por hora y tenían un alcance medio de 1.918 kilómetros y máximo de 5.317 kilómetros. Por tanto, el vuelo a Ulithi, de 2.253 kilómetros con una carga de 800 kilos de bombas estaba a su alcance.

Por una vez, no se pasó por alto la realización de un reconocimiento previo al ataque. El 8 de marzo, un Nakajima C6N Saiun («Myrt») voló desde Truk sobre Ulithi e informó de no menos de 15 portaaviones fondeados. Aunque algunos problemas de comunicación desde Truk a Kanoya provocaron que la operación se abortase el 10 de marzo, los 24 Frances despegaron finalmente a las 09:00 horas del 11 de marzo precedidos de una patrulla de cuatro «Bettys» y guiados por cuatro hidroaviones.

Yokosuka P1Y1 «Frances»

Los «Frances» recién entregados no habían sido revisados a fondo y 13 de ellos sufrieron problemas de motor y tuvieron que regresar a la base durante el trayecto. El mal tiempo retrasó la formación y después de que los aviones guía tuviesen que abandonar al grupo de ataque a las 18:30 horas, la formación tuvo dificultades a la hora de localizar el blanco.

Según un testimonio japonés, los 11 «Frances» restantes acabaron realizando sus picados en Ulithi, pero los informes norteamericanos solo refieren dos atacantes, lo que hace presumir que buena parte de los bombarderos tuviesen que amerizar antes de que se avistase el atolón a las 19:30 horas, ya anochecido. Supuestamente, seguras por la pantalla de radar y las patrullas aéreas defensivas de Ulithi, los talleres e instalaciones de la base tenían todo su sistema de iluminación encendido, mientras que los portaaviones observaban un estricto oscurecimiento. Los transportes atracados en los muelles en pleno proceso de carga estaban también iluminados.

Uss Randolph

A bordo del portaaviones de batalla Randolph, muchos hombres se hallaban en la proyección de una película en la cubierta de hangar cuando un solo «Frances» se estrelló contra la cubierta de popa. Murieron veintitrés hombres y el navío sufrió daños suficientes como para estar en reparaciones durante quince días.

Un segundo «Frances» se estrelló sin provocar daños contra un arrecife de coral, y cualquier otro bombardero que hubiese logrado llegar al atolón es de suponer que se estrellaría contra el mar picando a ciegas, ya que se produjo un apagón inmediato en toda la base y la flota. Aun sin el Randolph, la TF 58 atacó con contundencia las bases kamikazes de Kyushu entre el 19 y el 22 de marzo, anunciando la destrucción de 528 aviones japoneses.

Portaaviones Franklin

Los contraataques kamikaze, incluido el primer uso de la bomba tripulada Ohka, no lograron infligir daños significativos en los portaaviones, aunque el destructor Halsey Powell quedó casi destruido por un kamikaze que no logró acertar en el Hannock (CV-19). Sin embargo, el portaaviones Franklin quedó fuera de combate para lo que restaba guerra con 724 muertos y 265 heridos por un ataque de bombardeo convencional (que no kamikaze, como algunas fuentes afirman).

Viene de Viento divino – El fenómeno kamikaze japonés (XVIII). Formación defensiva y piquetes de radar

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