Vistos los distintos elementos de maniobra, nos centraremos hoy en la composición del pelotón y en sus peculiaridades e interrelaciones en el combate.

Todos los manuales establecían un número máximo y mínimo de columnas para cada uno de estos elementos de maniobra. Cuando se producían bajas en combate, los hombres avanzaban desde la tercera fila a la segunda a fin de mantener un frente mínimo «crítico» en el elemento de maniobra.

Si las bajas eran muy altas la tercera fila desaparecería completamente. Algunos manuales permitían incluso que se diezmase la segunda fila y se emplease para reponer la primera. Además, si un pelotón sufría fuertes pérdidas, se podían traer hombres de otras compañías para henchirlo y mantener su frente en la longitud estipulada.

En el caso de que las pérdidas fuesen muy altas, la división podía eliminar uno de sus elementos de maniobra mayores y emplear a sus efectivos para nutrir a los elementos restantes. En ese caso operaría con un frente menor, pero el número de columnas de las secciones debía permanecer relativamente constante. El Manual de Ejercicios de Pelotones británico de 1804 afirmaba: «Los pelotones pueden igualarse en lo relativo al número en cualquier momento cuando el batallón está formado para la maniobra, y los batallones de línea podrían igualarse del mismo modo en la búsqueda de la mayor ventaja». De aquí podría inferirse que los batallones podrían transferirse personal para igualar su número de efectivos, aunque su comprobación requeriría un estudio más profundo.

Aunque hay peculiaridades nacionales, las formaciones de pelotón del periodo 1791-1815, la compañía estaba integrada por tres filas de infantería con oficiales y suboficiales situados entre sus efectivos y una fila de oficiales y suboficiales situados detrás de la formación conocidos como «supernumerarios». Esta fila se situaba a cierta distancia de la tercera fila de la formación. En el ejército prusiano de 1792 era de cuatro pasos y en el ejército francés o en el prusiano de 1809 la distancia se reducía a tres pasos.

Los supernumerarios eran parte de la estructura de mando y control. Su función era mantener la disciplina de la formación y lo hacían asegurándose de que nadie en el pelotón rompiese las filas y echase a correr hacia la retaguardia. En un origen lo hacían con golpes de vara y de alabarda, posteriormente se valdrían de sus mosquetes o de la parte ancha de la hoja de la espada. Sus funciones podían alcanzar mayores cotas de brutalidad, hasta el punto de disparar contra cualquiera que tratase de romper las filas.

Hubo periodos en los que estas actuaciones se atemperaban. Por ejemplo, durante la Revolución Francesa, cuando los oficiales y los suboficiales eran elegidos por voto popular, esta acción disciplinaria, en la Guardia Nacional, conocida también como Fédérés, cualquier oficial o suboficial que tuviese la temeridad de ser demasiado agresivo tenía todas las papeletas para ser linchado por sus propios hombres. Con las reformas de la época napoleónica, en las que se suprimieron las elecciones, estas prácticas volvieron a resurgir en todo su esplendor pero empleando el ancho de la hoja del sable.

Los oficiales y suboficiales apostados en las filas del pelotón se situaban en los extremos de los diversos elementos de maniobra de manera que pudiesen actuar como «guías». Su función era proporcionar, mediante señalamiento, un punto de referencia sobre el que pudiese alinearse la formación, lo que aseguraba la rectitud del frente de la formación. Debido a la importancia de mantener esta rectitud, la primera fila solía tener más suboficiales que la segunda y la tercera.

Viene de La infantería napoleónica (III) – Infantería de Línea (I)

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