Abrimos nueva Serie GEHM. Estamos en la víspera del Desastre de Annual, el comandante Benítez, natural de El Burgo (Málaga) es el jefe de la posición conocida como Igueriben. Resistirán frente a fuerzas superiores en el calor de agosto y sin agua casi un mes. Esta es su historia.

El 7 de junio de 1921, para proteger el campamento de Annual, Silvestre ordenó preparar una operación para enviar a un destacamento de 392 hombres del Regimiento de Ceriñola al mando del comandante Benítez a Igueriben (a unos 5km de Annual) con objeto de ocupar la colina y establecer una posición adelantada. Esta vez casi todos son españoles para evitar lo sucedido en Abarrán con las tropas indígenas. La posición no podía estar peor escogida: dominada por otra loma, con la aguada estaba a unos kilómetros y los caminos a Annual dominados desde las alturas.

El 14 de junio, Igueriben sufre un ataque sorpresa que dura casi todo el día. La artillería de Annual ayuda a dispersar a los rifeños. El 16 de junio una partida de harqueños se instala en la loma de vecina. Desde allí, con los cañones de  Abarrán podían someter a un duro castigo a la posición española. Hay un intento de capturar la loma pero los rifeños ya se han atrincherado y hay que retirarse. Durante esos días los convoyes de suministros van llegando pero siendo siempre hostilizados por los cabileños.

Los últimos días de junio son tranquilos. El 2 de julio los rifeños vuelven a estorbar los convoyes de suministro, resultando ya imposible hacer la aguada.  A partir del 16 de julio se quedarán sin provisiones, sin agua, y sin munición. Benítez manda un mensaje a Annual: “Falta la munición del cañón, escasea la de fusil, tenemos pocos víveres, estamos sin agua…» Al día siguiente, se vuelve a mandar un convoy desde Annual que es muy castigado y logra entrar a la posición con el apoyo de dos ametralladoras. Las barricas de agua resultan agujereadas por las balas y todo el agua se había perdido.

Monumento al Comandante Benítez en Málaga

El 18 de julio se produce un ataque nocturno que llega hasta el mismo parapeto y se producen algunos combates cuerpo a cuerpo, siendo finalmente rechazados con granadas de mano. Benítez comunica: “No podremos seguir la resistencia si no envían recursos urgentemente. Necesitamos agua, víveres, munición y tropas para reponer las bajas»

El día 19 de julio se hacen intentos desesperados atacando con aviones y mandando una unidad de regulares con cantimploras, que apenas salida de Annual tiene que volverse. El día 20 de julio se  piensa en organizar un gran convoy para socorrer Igueriben pero suponía  dejar desguarnecido Annual y se deshecha la idea. Los sitiados que llevaban casi quince días sina gua acabaron bebiéndose cualquier líquido que hubiera en la posición: de los botes de conserva, la colonia, el vinagre, la tinta; y finalmente la orina mezclada con azúcar.

Perdida toda esperanza de poder seguir resistiendo, Benítez, telegrafía a Navarro: “parece mentira que dejéis perecer a vuestros hermanos y a españoles delante de vosotros”. El general Navarro responde: «… resistir unas horas más, pues lo exige el buen nombre de España.». Esa misma noche tras iniciar los rebeldes el enésimo ataque, Annual comunica: “Resistid esta noche, y mañana os juramos que seréis salvados, o todos quedaremos en el campo del honor». Benítez responde: “Nos asfixiamos y además tengo 30 enfermos de insolación”.

Un convoy en el Rif

Finalmente los cercados decidieron, al atardecer, intentar ponerse a salvo. Después de lanzar por heliógrafo varios llamamientos para que desde Annual se acudiera en su ayuda, se lanza un último mensaje: “Los de Igueriben mueren pero no se rinden tengo doce disparos de cañón, cuéntenlos, cuando oigan el último hagan fuego sobre la posición, pues estaremos revueltos con los moros

 Benítez y sus oficiales cubrirán la salida de los soldados hacia Annual. Tras destruir e inutilizar todo lo que había en el interior y recibir la orden de evacuación, la marcha se convirtió en un sálvese quién pueda hacia Annual. De los 11 que lo lograron tan solo 2 sobrevivirían a las heridas y a la deshidratación. Benítez murió heroicamente junto a sus oficiales (salvo uno que es hecho prisionero). En 1925 se le concedería la Cruz Laureada de San Fernando de manera póstuma.

Un parapeto

EXPEDIENTE CONTRADICTORIO

Visto el expediente de juicio contradictorio instruido en Melilla para depurar si el comandante de Infantería (fallecido) D. Julio Benítez y Benítez se hizo acreedor a ingresar en la Real y Militar Orden de San Fernando, por sus méritos en la defensa de la posición de Igueriben, desde el 17 al 21 de julio de 1921, en que se le ordenó por el Comandante general del territorio el abandono de aquella posición:

Resultando qeu durante los días de la defensa el comandate Benítez jefe de la guarnición, no dejó un momento de alentar a aquella recorriendo los distintos frentes del recinto, elevando el estíritu de su tropa y dándole tan alto ejemplo de virtudes militares, que todos los declarantes reconcocen que él era el alma de la defensa, siendo su figura, al decir del único oficial superviviente, admirada por su bizarría, de todos los defensores, que desde el primer momento depositaron fe ciega en su jefe.

Resultando, asímismo que los ataques del enemigo a la posición de Igueriben , no sufrieron ya interrupción un solo momento, y que además, desde el día 18 fue hostilizada con dos piezas de artillería que produjeron bajas en las tropas, que el día 19 se intentó llevar un convoy, sin llegar a conseguirse por la superiorirdad numérica del enemigo, no obstante haber intervenido aquí todas las fuerzas disponibles de la circunscripción de Annual.

Esbozo de lo que debió ser la posición de Igueriben

Resultando también que en dicho día 19 la guarnición de Igueriben había sufrido ya 40 bajas producidas por el fuego enemigo, que entre los defesnsores había bastantes enfermos de síncope por falta de agua y principalmente por tener que sufrir los efectos de un sol abrasador, ya que toda la guarnición se hallaba en el parapeto para recharzar los continuos ataques del enemigo; que a  pesar de que las penalidades producidas por la sed y los efectos del sol fueron en aumento, la guarnición supo soportarla con gran disciplina por la confianza que le infundió su jefe, que agotados todos los recursos de la defensa y ordenado por el Comandante general que se evacuara la posición de Igueriben, previa la destrucción de cuanto pudiera aprovechar al enemigo, dicha evacuación se llevó a cabo ordenadamente por grupos mandados por oficiales, y que el comandante Benítez la abandonó con el último grupo, siendo muerto entre la alambrada y el parapeto, asi como la mayor parte de los que lucharon tan bravamente contra el numeroso enemigo que los envolvía, que la guarnición , que se elevaba a 300 hombres, únicamente se salvaraon un oficial y cuatro soldados, que cayeron prisioneros y otros varios, hasta el número de 11, que lograron llegar a Annual, falleciendo de agotamiento físico algunos de ellos en esta última posición, por resolución fecha 31 de diciembre próximo pasado, de acuerdo con lo informado por el Consejo Supremo de Guerra y Marina, se concede al comandante de Infantería, fallecido, D. Julio Benítez y Benítez, la cruz laureada de San Fernando por la heroica defensa de la posición de Igueriben, de la que era jefe, y en la que dio tales ejemplos de valor, entusiasmo y tan alto puso el honor de las armas, que rememora hazañas notables de otros tiempos, y por considerar el caso comprendido en el espíritu del artículo 49, caso segundo, del vigente Reglamento de dicha Orden.

3 de enero de 1925

Señor Alto Comisario y General en Jefe del Ejército de España en Africa.

Señores Presidente del Consejo Supremo de Guerra y Marina, Intendente general militar e interventor general del Ejército.

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Cruz de Caballero

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