Lance Sijan nació el 13 de abril de 1942 en Milwakee, Wisconsin. Ingresó en la Academia de la Fuerza Aérea de Estados Unidos en Colorado Springs, Colorado en 1961. Tras graduarse en 1965, fue entrenado para volar el cazabombardero F-4 Phantom II.

El 1 de julio de 1967, el teniente Sijan fue destinado en la 480.ª Escuadrilla táctica de caza de la 366.ª Ala Táctica de Caza, basada en la base aérea de Da Nang, en la República de Vietnam. El 9 de noviembre de 1967, durante una misión contra el vado de Ban Loboy situado en la Ruta Ho Chi Minh en Laos, Sijan iba de copiloto en el F-4C del teniente coronel John William Armstrong.

La metralla procedente de la explosión prematura de una bomba lanzada durante el ataque destruyó el avión. Sijan logró eyectarse del avión, pero sufrió heridas graves, incluida la rotura de una pierna, lo que restringió seriamente su movilidad. Las unidades de búsqueda y rescate iniciaron una misión de rescate que implicó a más de 100 aviones. Sin embargo, las dificultades a la hora de localizar al piloto, su incapacidad para cambiar rápidamente de lugar y el intenso fuego enemigo impidieron su rescate.

Se desconoce si Armstrong logró salir del avión y tanto él como Sijan fueron declarados desaparecidos en combate. Durante los 45 días siguientes, Sijan logró evitar que lo capturasen. Tras ser finalmente atrapado, trató de fugarse después de reducir a uno de los guardias, pero fue capturado de nuevo. Pese a ser un prisionero de guerra en Vinh, la República Democrática de Vietnam no informó al gobierno norteamericano de su captura. Fue puesto al cuidado de otros dos oficiales de la Fuerza Aérea, el capitán Huy Gruters y el mayor Robert Craner, y los tres hombres fueron llevados a la prisión de Hoa Lo, apodado por los prisioneros Hanoi Hilton.

Durante las sesiones de interrogatorio, que incluían torturas, Sijan se negó a proporcionar información alguna que no fuese requerida por la Convención de Ginebra o el Código Militar de Conducta norteamericano. Además, a pesar de sufrir las heridas y dolencias de la eyección del avión y de las torturas, no cejó en la planificación de intentos de fuga.

Lance Sijan murió el 22 de enero de 1968 en Hanoi, probablemente a causa de sus heridas. Aún estado clasificado como desaparecido en combate, Sijan fue ascendido a capitán el 13 de junio de 1968. Las noticias de su muerte y de su conducta heroica siendo prisionero de guerra no trascendieron hasta la repatriación de los prisioneros de guerra norteamericanos en 1973.

Sus restos fueron devueltos, identificados e inhumados en Milwakee en 1974. Craner propuso a Sijan para la Medalla de Honor póstuma y el 4 de marzo de 1976, el presidente Gerald R. Ford dio la medalla a los padres de Sijan. El piloto fue el único graduado de la Academia de la Fuerza Aérea en recibir la Medalla de Honor por acciones de combate en la Guerra de Vietnam. Otras condecoraciones de las que fue acreedor fueron la Medalla Aérea, el Corazón Púrpura y la Medalla de Prisionero de Guerra.

Viene de Medalla de Honor – Robert Blake

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