Para entender el concepto de la infantería de línea y sus operaciones se hace necesario examinar su formación básica, modos de maniobra, sistemas de fuego, y otra serie de características relevantes.

A la hora de formar, era una práctica generalizada que lo hiciera en tres filas (aunque hay excepciones en británicos y franceses). En todos los ejércitos se solían colocar a los hombres más altos en la primera fila. Normalmente solían ordenarse de derecha a izquierda, aunque los británicos lo hacían desde los flancos al centro. La siguiente tanda de hombres más altos se colocaba en la tercera fila y los hombres más bajos eran situados en la segunda fila.

Podría parecer que esto no tiene sentido, ya que los hombres más bajos deberían disparar por encima de las cabezas de hombres más altos, pero no es el caso. En este periodo se llevaban gorros muy altos, y el fuego se hacía entre los soldados de la primera fila, no sobre sus cabezas. Al colocar a los hombres más bajos detrás de ellos, los mosquetes de la segunda fila se hallarían a la mayor distancia posible de los oídos de los hombres más altos de la primera fila. La idea de sufrir una detonación de mosquete justo al lado de la oreja es suficiente como para causar una crispación innecesaria en la primera fila, así que la lógica sugiere que para evitar que los hombres sufriesen dolor de oído o facilitar que pudiesen oír con claridad las órdenes de los oficiales, lo mejor es mantener los mosquetes de la segunda fila lo más alejados posible de sus cabezas.

La distancia de separación aproximada entre los hombres de las distintas filas era de 55 centímetros en el ejército británico y de 65 centímetros en el ejército francés. En la misma fila formaban codo con codo. La distancia entre filas es, en cualquier caso orientativa, y en pocas ocasiones aparece por escrito, como en el caso del Reglamento francés de 1791, donde se afirma que se medirá desde la espalda o la mochila del hombre de la fila anterior al pecho del hombre de la fila posterior.

La compañía era una formación administrativa dentro del batallón y, además, la más pequeña. El principal componente táctico del batallón era la «división» o pelotón. Esta se dividía en elementos de maniobra más pequeños. Hay que poner de manifiesto que la compañía administrativa  y la división táctica, dependiendo de la definición nacional de la unidad- no tienen una naturaleza análoga. Debido a las diferencias que hay a la hora de organizar un batallón, la división podía ser el equivalente táctico de una compañía (Prusia y Rusia) o el equivalente de dos compañías (resto de Europa).

Hoy en día la diferencia entre la compañía y la división o pelotón no existe, pero fue crítica en el periodo 1792-1815. En consecuencia, cuando hablemos de tácticas, emplearemos los términos división o pelotón. Aunque los hombres cambian entre los distintos ejércitos, la práctica de subdividir la división en elementos más pequeños era generalizada.

La división más pequeña era la columna que consistía en tres hombres, uno de la primera fila, uno de la segunda y uno de la tercera. El número de columnas era la variable utilizada para calcular el elemento de maniobra inmediatamente superior y conformar los frentes que empleaba cada formación de infantería.

El número de columnas por división no es fácil de estandarizar porque la estructura organizativa de las divisiones varía mucho en función de cada uno de los ejércitos del periodo. A modo de ejemplo, en el ejército austriaco 1 división equivalía a 2 compañías, 4 medias compañías y 8 secciones. En el ejército británico, 1 división equivalía a dos pelotones (compañías), 4 subdivisiones y 8 secciones. En el ejército francés, 1 división equivale a 2 pelotones (compañías) y 4 secciones.

Viene de La infantería napoleónica (II) – Infantería Ligera e Infantería de Línea

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