Solo 6.000 hombres de esta fuerza, incluidos los heridos, lograron llegar a unirse con Carlos; 2.000 carros de avituallamiento y todos sus cañones se habían perdido.

Carlos trató, con gran dificultad, de mantener a su ejército unido y cohesionado durante el invierno (noviembre de 1708 – abril de 1709), pero éste quedó reducido a sol 20.000 hombres y 34 cañones. Con el deshielo de la primavera Carlos avanzó sobre Voronezh pero se detuvo a sitiar Poltava, en el río Vorskla, Ucrania.

El asedio comenzó el 2 de mayo. Pedro I desencadenó un levantamiento cosaco a lo largo del río Dniéper, convenció a los líderes del Imperio otomano para que se abstuviesen de intervenir, y ordenó a los cosacos de Crimea que no ayudasen a los suecos. A continuación se puso en marcha con una gran fuerza determinado a levantar el sitio de Poltava.

La plaza fuerte de Poltava resultó ser más difícil de batir de lo que Carlos había esperado y en el campo sueco comenzaba a escasear la comida y la pólvora. Para empeorar su situación, Carlos fue herido en un pie y tuvo que ser llevado desde entonces en litera. Consciente de la llegada de la fuerza de socorro de Pedro, 80.000 hombres y más de 100 cañones, Carlos debería de haber levantado el sitio y haberse retirado al oeste a Polonia.

En su lugar, demostrando tanto su naturaleza agresiva como su desdén por el soldado ruso, decidió quedarse y luchar. Al enterarse de la herida de Carlos, Pedro se decidió a presentar batalla. En efecto, con la intención de inducir a Carlos a atacar, Pedro ordenó la construcción de un campamento fortificado a varios kilómetros al norte de Poltava.

Asedio de Poltava

Su flanco oriental descansaba en el río Vorskla y su flanco sur en un pantano que formaba un pequeño arroyo. Carlos estaba igualmente dispuesto a la batalla, así que atacó a primeras horas de la mañana del 8 de julio de 1709. El asalto inicial sueco tuvo éxito, pero hubo poca coordinación entre los distintos elementos principales del ejército, lo que le dio tiempo a Pedro a reunir sus fuerzas para hacer frente al ataque sueco de 7.000 hombres, efectuado contra fuerzas muy superiores.

Los rusos tenían 40.000 soldados frescos y, con sus 102 cañones, una superioridad aplastante también en artillería. (La mayor parte de los cañones de Carlos se hallaba todavía en sus emplazamientos de Poltava). El zar tomó el mando en persona de una división de infantería, cabalgando entre sus hombres y dándoles gritos de aliento.

La herida de Carlos le impidió hacer otro tanto con sus propios hombres. Los suecos fueron abatidos en gran número por los cañones rusos. La batalla había terminado hacia el mediodía. 3.000 suecos yacían muertos sobre el campo de batalla y otros tantos habían sido hechos prisioneros. Las pérdidas rusas se elevaron a 1.345 muertos y 3.290 heridos.

Carlos tuvo que abandonar su litera y huir a caballo acompañado del líder cosaco ucraniano Iván Mazeppa y unos 1.500 cosacos y suecos al territorio otomano de Moldavia. Loewenhaupt se rindió con los 12.000 suecos restantes en Perevolchina el 30 de julio. Las pérdidas totales suecas fueron de 9.234 muertos y heridos, mientras que otros 18.794 fueron hechos prisioneros.

La batalla de Poltava marcó un punto de inflexión en la Gran Guerra del Norte. Su impacto inmediato fue la reaparición de la coalición de potencias contra Suecia. Carlos XII encontró refugio en Bendery, Moldavia y dos años más tarde logró persuadir a Turquía para que entrase en guerra contra Rusia.

Regresó a Suecia en 1714 e hizo un último esfuerzo contra sus muchos enemigos pero murió en 1718 durante el sitio a una fortaleza noruega. Tres años más tarde, el Tratado de Nystad puso fin a la Gran Guerra del Norte y dio a Rusia el control de la costa báltica. También garantizó al zar de Rusia los puertos de aguas templadas que tan desesperadamente necesitaba.

Viene de La batalla de Poltava (1708) – Carlos XII contra Pedro I (I)

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